泰利斯的井,还原论和机器学习

我们如何认识世界?很大一部分是依靠将世界还原为某个可以理解的模型。我们将物品价格波动和均衡还原为生产者和消费者供需关系的变化,我们将物体运动还原为各种力在牛顿三定律下的作用,我们将心理还原为生理,将复杂还原为简单,将抽象还原为具体。还原论最显著的运用莫过于机器学习。

在机器学习中,我们所做的一切都是在建立模型。机器学习的基本问题之一是预测一个变量的状态。我们猜测有哪些因素对目标产生决定作用,他们各自的权重如何,如何相互作用。在选取决定性变量的时候我们知道,一个变量的状态可能是由无数个变量的状态决定的,而我们不可能找到所有的变量,更不可能找出他们之间的所有作用关系。所以,机器学习使用的方法是:选取其中显著的变量,用不同的模型来模拟他们的相互作用,最终通过验证来选取效果最好的一个模型。这种方法正是还原论的绝妙体现:我们不可能认知世界的本来面目,也不可能认识到他实际上如何运行,我们的认知非常有限,于是我们只能将世界还原为一个更简单的版本。

在人类认知世界的历史上,我们很早就发现还原论的踪迹。第一位还原主义哲学家或许是泰利斯,他相信世界是由水组成的,物质是压缩过的水,空气是蒸发之后的水。后来的四元素论,原子论都是在这种还原论的体现。还原论的思想一直持续作用到现代,只不过我们使用的模型越发精致,越发需要高深的专业知识去理解,最典型的比如量子物理学。我们仍然依靠还原论来认识世界,虽然在直觉上我们认为还原论是一种粗略的简化:将自然事物降低至人类的层面。

还原论是一种简化,而任何简化都可能会犯的错误在于:过度简化以至于忽略掉了其中最重要的因素,或者错误的简化,选取了不重要的因素而忽略了真正决定性的因素。在机器学习中,如果我们的模型过度简单以至于忽略了一些重要的信号,我们很容易从结果中看出来:预测的错误略很高。但是如果我们对世界的认知过于简单却不是很容易看出来的。比如我们常常试图对他人的成功进行建模:找出他人成功的若干重要因素,一一加以模仿,以期可以复制这种成功。这种思维如此强大而普遍,但谁也没有验证这样的建模是否有效。

如同机器学习一样,我们也必须认识到,模型的认识是不能反映真实世界的。我们理解的是世界的本来面貌还是世界的真是面目在我们心中的投影呢?我们无法验证世界是否由原子组成,然而这一观念已经在我们的脑海中形成,而且面对艰深复杂的量子物理,我们多半不会去寻求更进一步的理解了:实际上我们生活在一个按照我们可以理解的方式运行的世界里,我们用我们可以理解的方式理解世界。

冯友兰《中国哲学简史》

中国哲学的精神
哲学即是对人生的系统的反思的思想。哲学与宗教都与人生相关,每种宗教都有一种核心哲学加上一定的仪式,迷信,教条等。中国人的主要关心哲学而不是宗教,但并不意味着中国人没有对于超乎现世的价值的追求。实际上,中国人在追求哲学的过程中获取超乎现世的价值:中国哲学正式指导人们如何提高精神境界,获得超乎现世的价值。中国哲学家认为一个人能够达到的最高成就是成为圣人,也就是达到与宇宙的同一,而中国哲学的的主要任务在于告诉人们怎样成为圣人。为了成为圣人,有的中国哲学家主张出世,即脱离现世,追求超道德的价值,有的主张入世,即追求道德的价值。圣人的性格特征是内圣外王,内圣是指精神境界,外王是指现实功用。中国哲学的要义就是要人养成圣人的人格。学习中国哲学的困难一方面在语言障碍,另一方面是中国哲学家简练富于暗示的表达方式。

中国哲学的背景
中国古代是一个农业国家,农业是社会的基础,因此中国文化传统中有重农轻商的传统。农业社会决定了家族为基础的社会结构。儒家哲学的主要内容即是解释这种结构的合理性,道家哲学则从小农生活出发,把原始社会的简朴理想化,把儿童的天真理想化进而谴责文化谴责知识。以农业社会为基础的哲学更多的以直觉作为概念的来源,因此中国古代哲学缺少知识论,缺少严密的演绎和推理,哲学作品的内容富于比喻和暗示。任何哲学都有其适用于所产生时代的内容,也有超出其所在时代的内容,后者具有更加长远的价值。

孔子:第一位教师
孔子是中国古代第一位教师,第一个开始私人讲学的人。孔子的主要思想记录在<论语>当中. 孔子的主要思想包括:正名,义,仁,忠,恕和知命。正名的意思是凡事都有名,也就有与之对应的行为准则,当实的行为与这些准则对应的时候就是名实相符。孔子认为要治理天下第一步就是要正名。义的意思是一切人都有应该做,必须做的事,当他仅仅出于道德目的做这些事的时候就称为义。义仅仅是这些行为形式上的概括,义事的实质是仁。仁就是爱人。忠恕就是推己及人,正面就是己欲立而立人,己欲达而达人,反面就是己所不欲勿施于人。行忠恕就是行仁道。孔子还提出知命的观点,即宇宙是有目的有力量的,个人只需要做他应做的一切事,不用考虑结果,因为那是由天命掌控的。所以孔子说,仁者不忧,因为行仁义的人,是不考虑成败的。

墨子:孔子的第一个反对者
墨子是墨家的创始人,是起于底层的游侠。墨子反对孔子的礼乐祖先祭祀,认为这是浪费精力和财物的。墨子还反对儒家的知命观念,认为这会造成人的懒惰和推卸责任。但儒家的命是人能掌控的范围以外的东西,在这个范围以内努力才是知命。墨子也提倡仁,到这里的仁是兼爱,即无差别的爱所有人。墨子用功利的理由加以论证说,如果人人爱人,则人人必被人爱,则对人人都有利。墨子还用天帝鬼神的监督惩罚来督促兼爱的实行。墨子在政治上提倡极权,因为他认为一切纷乱的根源在于天下之人异议,要结束这些纷乱就必须有统一的极权控制。

杨朱:道家的第一个阶段
早期道家是隐者,他们隐居山林,躲避世俗。他们还要提出一个思想体系,为他们的行为赋予意义。杨朱的思想代表道家的第一阶段,也就是全生避害。这种全生避害体现在其不以天下大利易其胫之一毛。第二阶段体现在试图揭示宇宙规律从而躲避祸害,第三阶段是取消自我。

孟子:儒家的理想主义学派
孟子在孔子的基础上对儒家学说加以发展。孔子提出人应当尽其所能行义事,孟子则回答了为甚么要这样做。孟子认为,人有仁义礼智四端,只有行仁义才能使人的四端充分发展,才能成为人。孟子反对杨朱和墨子,前者的为我思想是利己,与仁的利他思想相矛盾。墨子提出的兼爱虽然也是利他,但墨子的利他是无差别的利他。另一方面,孟子认为人行仁的动力来源于内在的四端,墨子则认为人应当利他的原因在于最终有利于己。同时,孟子将儒家的仁义理论发展到政治方面,认为君王通过推己及人同样能够成为合格的君王。

名家
名家主要讨论名与实的对立。名家在古代以辩者闻名,其代表人物是惠施和公孙龙。惠施强调实的相对性,认为我们不可能通过实际经验来决定什么是最大的,什么是最小的。但我们能够独立于经验,提出绝对的概念来定义最大最小。公孙龙是另一位代表人物,他更强调名的绝对性。他以白马论和坚白石之辩闻名。名家的哲学理论发现了中国哲学中称为超乎形象的世界,也就是不能通过经验感知的世界。

道家的第二阶段:老子
老子的生活年代以及《老子》这本书的成书时间尚有争议。老子提出道的概念。道是万物所从生者,而德则是万物之所以为万物者。老子提出自然界的根本规律是反者道之动,也就是说,万事万物一旦超过一定限度就会向相反的方向发展。老子认为,万物应当随着自身的道发展,儒家所提倡的仁义理智正是道丧失的证据。老子反对知识,认为愚的状态才会使人幸福。在此基础上,老子提出了处世哲学和政治哲学。政治方面,老子认同儒家的观点,即圣人应该做王,但他认为在治理国家的时候首先应该清楚纷乱的根源,也就是人民的知识和欲望,回到原始的状态。

道家的第三阶段:庄子
庄子认为获得相对幸福的方法是顺乎自然的本性,也就是充分而自由的发挥自身能力的时候。庄子认为政治的治理刚好和人的本性相违背,而最好的治理就是不治理,只要顺乎人的天性,就能是所有人获得相对幸福。庄子认为一个人情的范围就是他受苦的范围。而情可以通过理和理解加以消解。比如对于死亡的忧虑,可以通过对事物的本性的理解得以减轻。庄子认为,人的知识都是有限的,人应当超越自己的知识,站在更高的角度看待事物,也就是将万物看作等同的。于是,道家的全生避害的想法就不存在了,因为自己和万物是等同的。庄子认为,要达到与万物合一的境界必须要忘掉自己的试试,进入比孩童还无知的状态。

…待续